Cuántas palabras tiene el idioma inglés

Cuántas palabras hay que saber para hablar un idioma

Seguramente ya hay más de un millón de palabras en inglés. Nadie podrá decir nunca definitivamente cuántas palabras hay en inglés, porque la definición de “palabra” difiere de una persona a otra. ¿Son “organise” y “organize” dos palabras o una? ¿Es “vitae” una palabra? Nunca aparece sola en inglés; debe ir acompañada de otra palabra, como “curriculum” o “aqua”. ¿Y son palabras inglesas? ¿Hay que contar expresiones extranjeras utilizadas en inglés como ‘au pair’, ‘sotto voce’, ‘ad infinitum’, etc.?  ¿’eat, eats, eating, ate and eaten’ son cinco palabras o sólo una? ¿Cuenta “middle-aged” como una palabra, cuando es de suponer que ya ha contado “middle” y “aged”? [email protected]

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Nadie lo sabe. Pero eso no ha impedido que una operación conocida como Global Language Monitor calcule * que -en el momento de escribir estas líneas- hay exactamente 988.968 palabras en inglés. El GLM ha hecho un trabajo notable al embaucar incluso a la prensa respetable para que crea que estamos a punto de añadir la millonésima palabra al inglés, momento en el que presumiblemente veremos otra avalancha de artículos sobre el GLM. Aun así, su afirmación es falsa.

El problema de intentar numerar las palabras de cualquier idioma es que es muy difícil ponerse de acuerdo sobre lo básico. Por ejemplo, ¿qué es una palabra? Si correr es un verbo, ¿es el sustantivo correr otra palabra? ¿Qué pasa con las formas flexionadas “corrió”, “corre” y “corriendo”? ¿Y las palabras que tienen run como base, como runner y runnable y runoff y runway? Los compuestos, como hombre-muerde-perro, hombre-niño, hombre-comedor, hombre-manoseado, hombre-hora, hombre de Dios, hombre de hombre y hombre de negro, ¿se cuentan una o varias veces?

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Otra pregunta: ¿Qué es el inglés? La palabra ternera, tomada del francés en el siglo XIV, parece ser inglesa, al igual que spaghetti, un préstamo italiano del siglo XIX. Pero, ¿qué hay del pho, una sopa vietnamita que se encuentra desde los años 30, pero que es común desde hace poco? ¿O el aún más reciente sándwich banh mi? ¿Y la shurpa, una sopa bukhariana que, al parecer, se puede comer en Nueva York? ¿Y qué hay de las palabras usadas por hablantes no nativos de inglés en singlish?

Cuántas palabras hay en inglés

300, 2.000, 11.000, todas las palabras del diccionario? ¿Cuántas palabras hay que saber para hablar un idioma? Es una pregunta legítima que se hacen muchos estudiantes. Algunos lingüistas creen que 800 palabras son suficientes para mantener una conversación básica. Sin embargo, su vocabulario debería superar las 8.000 palabras si quiere hablar un idioma tan bien como un hablante nativo. ¿Qué hay detrás de estas cifras? ¿Son aplicables a todas las situaciones? Averigüémoslo…

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Si tomamos el ejemplo del francés, el diccionario Larousse contiene casi 60.000 palabras. Sin embargo, ¿cuántos de nosotros afirmamos conocerlas todas? Creo que no muchos. Se calcula que un francófono adulto utiliza una media de 5.000 palabras, es decir, poco más del 8% de las palabras que figuran en el diccionario.

¿Por qué? Sencillamente porque no necesitamos conocer el resto. Si trabaja en la restauración, por ejemplo, es poco probable que el vocabulario técnico relacionado con la aeronáutica le sea útil en su vida cotidiana, y viceversa.

Varios investigadores han estudiado esta compleja cuestión. Un artículo de la BBC resume las conclusiones de uno de ellos, Stuart Webb, profesor de lingüística aplicada en la Universidad de Western Ontario. Entre otras cosas, Webb trató específicamente de responder a la pregunta: “¿Cuántas palabras hay que saber para hablar bien inglés?”.

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Además, al inglés le encantan los préstamos: ¿ha llegado el momento de considerar despacito una palabra inglesa? ¿Y qué hay de las “nonce words”, esas palabras inventadas, de usar y tirar, que son perfectamente comprensibles en el momento? Por ejemplo, snacktabulous. Además, ahora tenemos hashtags (#MeToo) y emoji (Cara con lágrimas de alegría), ¿se consideran palabras?

Desde el punto de vista lingüístico, todas estas preguntas no hacen más que arañar la superficie. ¿Cuántas palabras hay en inglés? Quizá la mejor respuesta sea: más palabras de las que nunca usarás. Pero intentemos acotar un poco más la respuesta.

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La respuesta a esta pregunta es objeto de un acalorado debate lingüístico. Una palabra puede definirse como una “unidad del lenguaje, consistente en uno o más sonidos hablados o su representación escrita, que funciona como principal portadora de significado”.

Por ejemplo, correr. Es una palabra sencilla y básica, ¿verdad? Pero tómate un segundo para enumerar sus diferentes formas verbales: corre, correr, corrió. ¿Cuentan como palabras separadas en nuestro total? ¿O deberíamos contar sólo el lexema general correr? Un lexema es “una unidad léxica en una lengua, como palabra o base; elemento de vocabulario”. El lexema de correr se considera correr.

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